¿Cómo separar agua y aceite por medio de la centrifugación?

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La separación agua-aceite  es la base de los retos medioambientales más fuertes; se trata de una separación de líquidos parcialmente miscibles. El agua y el petróleo, por ejemplo, nunca se mezclan; pero sí forman una emulsión extremadamente difícil de separar con métodos tradicionales. Te preguntarás entonces ¿qué ventajas tiene este método respecto a otros? y ¿cómo separar agua y aceite por medio de la centrifugación?

Como seguramente sabrás, este tipo de situaciones se presenta con mucha frecuencia en el tratamiento de efluentes residuales de la industria del petróleo; donde podemos tener cantidades pequeñas de petróleo contaminando el agua; y lo opuesto también, pequeñas gotas de agua emulsionadas en hidrocarburos, como ocurre por ejemplo con el Biodiesel. En este tipo de situaciones industriales, se utilizan centrífugas horizontales – las cuales tienen el eje de rotación paralelo al piso – que logran unos 3000 x g. Gracias a estos equipos, estas industrias logran separar el agua del aceite.

Cómo separar agua y aceite por medio de la centrifugación

¿Cómo separar agua y aceite por medio de la centrifugación en el caso de mezclas emulsionadas?

Sin embargo, cuando los dos fluidos se encuentran en estado emulsionado; es mucho más difícil  la separación de estos dos componentes. En ese caso, las industrias requieren la utilización de ultracentrífugas para poder lograr separar estos dos componentes; es decir, se requiere una mayor fuerza para separarlos. En este tipo de casos más complejos, las ultracentrifugadoras se caracterizan por tener un diseño de discos  dispuestos en forma cónica, que rotan respecto a un eje normalmente vertical a grandes velocidades y en contracorriente; para lograr la separación.

Hay también casos más complejos para los cuales se han diseñado lo que se conocen como centrífugas 3d; este tipo de equipos es aún más eficiente, ya que en un solo paso permite separar, al mismo tiempo el aceite del agua y de los sedimentos.

Este tipo de método de separación tiene muchas ventajas respecto a otros. La principal de ellas es que evita el uso de químicos, los cuales se han demostrado que a veces contaminan mucho más el medio ambiente que la misma mezcla de agua y petróleo. En este caso, las centrifugadoras ofrecen una alternativa totalmente mecánica y ambientalmente amable.

 

Profundicemos en los ejemplos de centrifugación

Te invito a que hagas clic en el tema de tu interés y aprendas más sobre las aplicaciones de la centrifugación hoy en día.

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